Краткосрочный и долгосрочный периоды не должны ассоциироваться с продолжительностью во времени. Эти периоды отличаются только тем, какие факторы производства меняет фирма, выпуская тот или иной объём товаров.

Введение в производство дополнительных единиц любых ресурсов приводит к двум взаимосвязанным эффектам: с одной стороны - это увеличение расходов фирмы, с другой стороны, как правило, – рост количества выпускаемых товаров и услуг. Если весь набор факторов производства или ресурсов представить, как затраты труда, земли и капитала, можно вывести производственную функцию: Q = F (L, K, Z), где Q – минимальный объём продукции, производимый при данной терминологии и данном соотношении труда (L), капитала (K) и земли (Z). Соотношения между количеством вводимых факторов производства и объёмом выпускаемых товаров и услуг и называются производственной функцией.

Когда фирма сохраняет или увеличивает производство в течение краткосрочного периода, изменения объёмов продукции вряд ли будут пропорциональны изменениям количества используемых переменных факторов. Рассмотрим пример. Исходим из того, что постоянными факторами являются земля и капитал (сельскохозяйственные постройки и инвентарь), переменным - рабочая сила. Таблица показывает, что происходит, когда в работу включается разное количество рабочих при неизменном объёме капитала и земли.